Sociedad

La escasez de chips está haciendo subir los precios de la tecnología, empezando por los televisores

Un comprador enmascarado se encorva mientras mira un televisor de pantalla plana en una gran tienda.

Los televisores, computadoras portátiles y tabletas tuvieron una gran demanda durante la pandemia de COVID-19, ya que las personas trabajaron y aprendieron a través de Zoom, socializaron a través de Skype y usaron Netflix para aliviar la tristeza del bloqueo. Pero todo ese tiempo extra frente a la pantalla también ha ayudado a iniciar una crisis de suministro de semiconductores que está provocando que suban los precios de algunos dispositivos, empezando por los televisores.

Según la empresa de investigación de mercado NPD, el precio de los modelos de televisores más grandes ha aumentado alrededor de un 30 por ciento en los últimos meses en comparación con el verano pasado. El salto es una consecuencia directa de la actual crisis de los chips y subraya que una solución es más complicada que simplemente aumentar la producción. Además, puede ser solo cuestión de tiempo antes de que otros dispositivos que usan el mismo circuito, incluidas computadoras portátiles, tabletas y auriculares de realidad virtual, experimenten un impacto similar.

Algunos fabricantes ya han informado de posibles aumentos de precios. Asus, un fabricante de computadoras taiwanés, dijo durante una llamada trimestral de ganancias en marzo que una escasez de componentes significaría «aumentos de precios más arriba», lo que probablemente afectaría a los consumidores.

«Los precios definitivamente están subiendo, desafortunadamente, para estos componentes», dijo Michael Hurlston, director ejecutivo de Synaptics, una empresa que vende circuitos integrados que controlan las pantallas táctiles a los fabricantes de electrónica de consumo. «En ciertos casos, pasamos estos precios a nuestros clientes y hemos escuchado que ellos transfieren estos aumentos a sus clientes».

Si bien el cuello de botella del suministro se sintió en toda la industria de los semiconductores, estos circuitos integrados basados ​​en pantallas plantean desafíos particulares. Debido a que no son particularmente avanzados, los circuitos se fabrican típicamente en fábricas de chips varias generaciones por detrás de la vanguardia. Con los fabricantes de chips enfocados en construir instalaciones de fabricación más avanzadas que proporcionen componentes más valiosos, ha habido pocos incentivos para invertir en la capacidad de equipos más antiguos. Simplemente no es posible producir más incluso si aumenta la demanda.

Todos los tipos de dispositivos ya se ven afectados por la escasez de chips. Sony dijo a los analistas esta semana que la PlayStation 5 seguirá siendo escasa hasta 2022 debido a la crisis. Las empresas que actúan como intermediarias de componentes electrónicos informan que los precios de ciertos componentes han aumentado en órdenes de magnitud. Los reguladores de voltaje, que se utilizan en una gran variedad de productos que normalmente cuestan 50 centavos, se han vendido por hasta 70 dólares. A nivel del consumidor, los productos que requieren circuitos integrados son los primeros y los más afectados debido a estas limitaciones de fábrica.

«La palabra que escuché recientemente es que el inventario se ha agotado», dijo Peggy Carrieres, vicepresidenta de AVNet, un proveedor de componentes electrónicos. «Así que estos nuevos precios tendrán un impacto en las tiendas minoristas y el consumo».

Si bien es un tipo de circuito integrado, las implicaciones son de gran alcance. «Todo lo que tenga una pantalla incorporada se verá afectado por estos aumentos de precios», dijo Paul Gagnon, director senior de investigación de dispositivos de consumo en la firma de analistas Omdia. Esto también incluye a los fabricantes de PC que han podido evitar aumentos vendiendo dispositivos al mismo precio pero con menos memoria, por ejemplo.

El minorista de productos electrónicos Monoprice se ha visto afectado por la sequía, dijo Paul Collas, vicepresidente de producto de la compañía. Afirma que Monoprice no aumentará los precios, pero es posible que deba cancelar las ventas y otras promociones. «En algunos casos, también vemos la necesidad de invertir más en pagos por adelantado a los socios para garantizar que las piezas de larga duración estén aseguradas para satisfacer nuestras necesidades de entrega».

Una confluencia de factores contribuyó a la sequía de virutas sin precedentes. La pandemia provocó un auge en la demanda de productos electrónicos para el hogar y servicios en la nube, y la desaceleración económica también llevó a ciertas industrias a juzgar muy mal la caída de la demanda.

Los efectos también se sintieron más allá de la tecnología de consumo tradicional. Los fabricantes de automóviles, en particular, fracasaron después de esperar menos ventas. Después de la cancelación preventiva de pedidos de componentes semiconductores, muchos fabricantes de automóviles han tenido que detener la producción mientras esperan la llegada de refuerzos. Otras interrupciones de la cadena de suministro también han afectado, incluido un incendio en marzo que cerró una planta en Japón que fabrica varios componentes semiconductores, incluidos circuitos integrados para pantallas.

También han contribuido las tensiones geopolíticas entre Estados Unidos y China. En los últimos años, el gobierno de EE. UU. Ha sancionado a grandes empresas chinas de tecnología de consumo como Huawei y ZTE por prohibirles el acceso a los chips más avanzados y obligarlos a almacenar tantos como sea posible.

Muchos expertos creen que la crisis de los semiconductores durará más de un año y podría ayudar a remodelar el panorama mundial de la fabricación de chips. La escasez ha puesto de relieve la importancia de la fabricación de chips para muchas industrias, y los chips más avanzados serán fundamentales para avanzar en áreas clave como inteligencia artificial, 5G y tecnología militar.

Intel, el principal fabricante de chips de EE. UU., Se ha quedado atrás de competidores como TSMC en Taiwán y Samsung en Corea del Sur en los últimos años, pero la compañía planea invertir fuertemente en esfuerzos para recuperar una posición de liderazgo. El gobierno de EE. UU. También ha propuesto un incentivo de 50.000 millones de dólares para que la industria de chips de EE. UU. Fortalezca las capacidades de los fabricantes de chips estadounidenses.

Sin embargo, según Hurlston of Synaptics, el fabricante del circuito, esto no hará nada para mejorar la situación actual. «Es simplemente economía», dice. «Hay una cantidad limitada de suministro, todos estamos luchando por ello».

Esta historia apareció originalmente en wired.com.

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